Sottocornola Giovanni, Bricklayer (figure from life)
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1891; oil on canvas
cm. 215 x 126
Dated and signed on the right near the centre: “1891 G. Sottocornola”
Inventory: AH01735AFC
Provenance: Buenos Aires, private collection (until 1982); Varese, private collection (until 1993); Finarte, Auction 865, Milan, 8 June 1993 (post-auction purchase)
Exibition: 1891, Milano, Accademia di Brera, sala C, n. 89; 1985, Milano, Circolo della Stampa, n. 3; 2007, Milano, n. 11

This painting was formerly in a collection in Buenos Aires, where it probably arrived some time around the late 19th and early 20th century, the period in which works by Sottocornola and other artists began to be sold in South America to the important businessmen and collectors already established in the large colony of Italian immigrants. It returned to Italy in 1982 and entered a private collection before its purchase in 1993.

 

Sottocornola took part in the Brera Academy’s 1st Esposizione Triennale di Belle Arti in 1891 with a still life and two works influenced by social realism, namely Bricklayer (Cariplo Collection) and Outside the City Gates (whereabouts unknown). Exhibited in the same room, Emilio Longoni’s The Strike Orator (Pisa, private collection) was a Divisionist painting, as were the works shown by Gaetano Previati and Giovanni Segantini, all of whom had studied with Sottocornola at the Academy. Sharing Longoni’s interest in the wave of working-class unrest running through Milanese society at the end of the century, the painter produced this intense portrait with great attention to the details of the humble setting. Still adopting the approach of Lombard Naturalism, the work recalls the painting of Filippo Carcano, one of the school’s leading figures, and in particular his Peasant Family in the Veneto Region (Cariplo Collection). The realism present also in other canvases, such as Fruit Seller, was to be reworked a few years later in the light of the painter’s convinced adoption of  Divisionism in new works inspired by social issues, one of the most emblematic being The Worker’s Dawn (1897, Milan, Galleria d’Arte Moderna).

 

The bricklayer is portrayed in his humble garments with the tools of his trade in a pose that endows the figure with great dignity despite the blunt realism of the scene. The compositional layout is in fact derived from official portrait painting, a genre for which the painter received numerous commissions, and mirrors in particular the portrait of his brother-in-law Salvatore Carati (1886, Saint Donato Milanese, private collection), a member of Milan’s wealthy middle class.

Sources:Archivio Storico Intesa Sanpaolo, Patrimonio Cariplo, Opere d’arte. Atti d’acquisto ex Cariplo. Fald. 3/3, pratica no. 879 R/989

Bibliography

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R. Accademia di Belle Arti di Brera. Prima Esposizione Triennale 1891. Catalogo ufficiale illustrato, Arturo De Marchi, Milano, s.d. [1891], n. 89, p. 15;
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Giovanna Ginex, Sottocornola, Giovanni, in Enrico Castelnuovo, a cura di, La pittura in Italia. L’Ottocento, vol. II, Electa, Milano, 1991, p. 1030;
Dipinti del XIX secolo, Asta 865, Finarte, Milano, 1993, n. 157, pp. 76-77, ill.;
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Elena Lissoni, in Fernando Mazzocca, a cura di, Da Canova a Boccioni. Le collezioni della Fondazione Cariplo e di Intesa Sanpaolo, Skira, Milano, 2011, n. IX.138, p. 232, ill.

Laura Casone
 
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