Giuliano Bartolomeo, The Wilis
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1,906; oil on canvas
cm. 85,5 x 127
Signed and dated bottom right: "B. Giuliano/ 1906"
Inventory: AH01460AFC
Provenance: Milan, Francesca Giuliano Collection (from 1909). Finarte, Auction 462, Milan, 27 March 1984
Exibition: 1906, Milano, sala XXXVI, n. 5; 2008-2009, Bergamo, s. n.; 2019-2020, Pavia, n. 1.10

This work shown at the 1906 Esposizione Nazionale di Belle Arti di Milano, together with two other paintings, Beneath the Wave and The Bath, is inspired by the mythological figures of Slavic culture that became popular in European literature in the 19th century and were made famous by the ballet Giselle by French composer Adolphe-Charles Adam, where the Wilis are the ghosts of young women who died before marriage and who wake in the dead of night to take their revenge on their betrayed love. Giacomo Puccini was also inspired by this in his first opera, Le Villi, libretto by Ferdinando Fontana, first performed at the Teatro Dal Verme, Milan in 1884, and subsequently bought by the publisher Giulio Ricordi and staged with some changes at La Scala the following year.

The artist is inspired by the Puccini opera in this painting where he depicts a scene from Act II when the protagonist Anna’s father invokes these magical creatures to take revenge on his daughter’s fiancé Roberto for betraying her. These female spirits are depicted in the whirling dance that will lead to the man’s death, adopting an iconography also used in other works deriving from a similar literary source such as The Dance of the Hours by Gaetano Previati, though  this work is more inspired by the musical source. In fact, the artist focuses on the magical setting created by the dim light in the woods and the reflections of the moon on the surface of the lake where the ethereal spirits are dancing. This interest in a fantastical/allegorical subject, though not frequent in the art of Bartolomeo Giuliano, who was a skilful painter of genre scenes, landscapes and historical subjects, is also to be found in his decorative work like the fresco Birth of Venus in the castle of the Counts of San Martino at Castellamonte, in the province of Cuneo.

From November 2011, the work has been on view at the Gallerie d’Italia in Milan.

 

Sources:Archivio Storico Intesa Sanpaolo, Patrimonio Cariplo, Opere d'arte. Atti d'acquisto ex Cariplo. Fald. 2/3, pratica no. 879 R/637

Bibliography

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Elena Lissoni e Lucia Molino, a cura di , L’acqua che tocchi. Leonardo, anima e materia, catalogo della mostra, Pavia, Cripta romanica della Cattedrale, 12 ottobre 2019 - 12 gennaio 2020, Silvana editoriale, Cinisello Balsamo, 2019, n. 1.10, pp. 42-43

Laura Casone
 
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